Surface:微软将为传统PC与移动计算带来变革

除了iPad,其他平板电脑都很悲催。两年来,它们眼睁睁地看着这个市场霸主一路高歌猛进,却毫无招架之力。这其中,既包括已经出局的惠普(微博)TouchPad和思科Cius,也包括仍在拼死抵抗的摩托罗拉Xoom和三星(微博)Galaxy Tab。

微软也终于按耐不住,于本周一发布了自主开发的Surface平板电脑。这款产品有朝一日是否也会被iPad打得丢盔弃甲,将备受关注。因为这场至关重要的对决,将决定PC市场的未来。

即将于今年晚些时候上市的Surface,是首款微软自主开发的PC设备,也是该公司为避免被边缘化所下的最大赌注。与此同时,它也折射出苹果凭借iPhone和iPad给科技行业带来的巨大变革。作为曾经不可一世的垄断者,微软对计算行业的掌控似乎不可动摇,但如今,它却不得不被迫改变策略。在PC行业,一切都将不复以往。

苹果借助优雅的设计征服了市场,提升了用户的品位。即便如此,微软依旧凭借精巧的外形和吸附式键盘获得了罕见的赞誉。然而,危如累卵的远不止某一款设备。拜苹果所赐,PC行业打破了台式机和笔记本的束缚,逐步向平板电脑和智能手机转移。

几经考量,微软终于决定效仿竞争对手的做法。“这对微软的长远发展至关重要,”野村证券分析师里克·谢伦德(Rick Sherlund)说,“他们是时候入局了,这是未来的增长所在。”如若不然,随着PC逐渐失宠,微软就只能躺在一滩死水里无所作为。

Surface的面市标志着微软沿用至今的发展策略发生了根本变革。最为显著的一点,便是进军PC设备生产领域——不过,借助现代化的全球电子供应链,微软可以将平板电脑的组装交给亚洲厂商,而不必亲自建设工厂。

尽管此前从未销售过PC,但微软在硬件领域并非全无经验,Xbox游戏机和Zune音乐播放器也都出自该公司的手笔。这些业务的表现喜忧参半,但都为微软赋予了超出外界想象的硬件市场理解力。虽然号称软件公司,但微软却拥有3200项硬件发明专利。

为了给本周的发布会造势,微软同样效法苹果,通过营造神秘感为自己赚足了眼球。由于很少给用户带来惊喜,Surface的优异表现令外界刮目相看。一些评论人士甚至认为,得益于内置支架和吸附式键盘等创新元素,Surface成为了最有可能挑战iPad的产品,而宽屏设计也更适合水平滚动内容。

然而,在iPad的统治下屈居“二等公民”,对任何一家硬件企业而言都是一件难堪的事情。据美国市场研究公司IDC测算,在蓬勃发展的平板电脑市场,苹果今年仍将拿下三分之二的份额。这也引发了大量的模仿者,而竞争对手也只能分食苹果的残羹剩饭。

在追赶苹果的过程中,微软难免与最亲密的盟友产生嫌隙,包括惠普、戴尔、宏碁(微博)、联想等PC企业。由于PC销量停滞不前,这些公司都将希望寄托于即将发布的Windows 8,希望借助这款专为触摸设备打造的系统开辟平板电脑等新市场。然而,令他们万万没有想到的是,最难缠的对手恰恰是微软。

微软CEO史蒂夫·鲍尔默(Steve Ballmer)却有意淡化了这种观念,他表示,这其实是微软的一种惯常举动,目的是“以硬件厂商尚未想到的方式”展示微软软件的潜力。他还补充道,微软及其盟友一直在“携手前进”。

然而,Surface的目的远不止此。平板电脑市场对微软至关重要,因此不能一味信赖他人。由于其他硬件厂商至今未能对iPad构成真正的挑战,微软不得不亲自出手。“他们需要一些保障。”谢伦德说。

微软放弃赖以成功的商业模式也透露出另外一个重要现状:PC行业的格局已然改变。这家软件公司曾经位居幕后,坐享高额利润,将硬件业务交由合作伙伴打理。但这已经不再是最有效的模式。

上一季度,苹果的利润率30年来首次超越微软,打破了“硬件厂商难赚钱”的观念。如今,苹果正在大力攫取着PC行业的利润,其规模之大就连曾经不可一世的微软都不曾设想。

这也导致了行业领导地位的更迭,即使是按照科技行业的标准来看,其速度依然令人瞠目。仅仅3年前,微软的收入还较苹果高出60%,营业利润更是高出160%。但今年第一季度,二者的地位却彻底对调。得益于iPhone和iPad的热销,苹果的收入较微软高出125%,营业利润高出140%。

虽然拥有全球最受欢迎的操作系统,但微软的地位已经岌岌可危。鲍尔默本周透露,全球大约有10亿台PC使用该公司的Windows操作系统。相比而言,运行苹果iOS系统的iPhone、iPad、iPod Touch共计为3.5亿部。然而,由于苹果设备销量今年第一季度实现翻番,这一格局可能很快就会被颠覆。

受到威胁的还包括微软最重要的成功要素:最有创意的软件开发者的关注。能否吸引他们的应用,将最终决定PC和平板电脑的成败。对于最新一代软件开发者而言,苹果App Store无疑是最具魅力的平台。

开源软件企业家马腾·米克斯(Marten Mickos)表示,推动Windows成功的开发者普遍年龄较大,而且没有移动应用开发经验。“PC已经过时,不再是潮人潮物的聚集地。”美国科技写手兼学者道克·希尔斯(Doc Searls)说。

这有助于解释微软为何要在Surface正式上市前这么长时间,就对外发布,甚至还来不及透露重要的技术和定价细节。开发者的争夺战只会愈演愈烈:下周,轮到谷歌举行年度开发者大会了。业界盛传,该公司也将宣布首次进军平板电脑硬件市场的计划。

对Surface而言,想要成功,只有两条路可走。一条是为Surface提供足够的原创内容和服务,让用户相信,这不仅仅是对iPad的盲目模仿。已经退市的Zune表明,要挑战实力强大的市场领导者,仅仅拥有优秀的硬件还不够。

另一条路则是在PC与平板电脑之间,为Surface找到新的细分市场——既能像PC一样运行功能完备的商业应用,又可以像iPad一样仰在沙发上看书、看视频。有了吸附式键盘和支架,Surface可以立刻变身为类似于笔记本的设备。

苹果和微软的其他敌人一直声称,“后PC”时代已经近在眼前。Surface的命运或许可以证明他们是否正确。